WiMAX已成明日黄花?

2009年06月22日 08:06    诸葛孔明
关键词: WiMAX , 明日黄花

随着中国三大运营商3G业务的渐次展开,WCDMA、CDMA2000和TD-SCDMA日趋火爆; 但在一片喧嚣的3G市场上,四大国际主流3G标准的另一标准——WiMAX却很少被人提起。这个被遗忘的3G,未来的出路在哪里?

这个几乎被遗忘的3G能否绝地重生,或是就此偃旗息鼓; 它还有几成几率回归主流? 

 边缘化危机

“全球WiMAX市场正在降温。”5月,WiMAX论坛亚太总监胡铁君公开表示,尽管亚洲很多国家政府已非常积极地在发放WiMAX牌照,但由于金融风暴的影响,亚洲WiMAX运营商普遍面临着投资商退出的难题,国际通信巨头也纷纷停止或减少了对WiMAX业务的投资。

 在一年多前,持这种悲观的论调几乎是不可想象的。2007年10月,当WiMAX终于在WCDMA、CDMA2000和TD-SCDMA三大阵营的联手狙击下突围,与三者并列为四大主流3G国际标准时,WiMAX阵营一度欣喜若狂。

但也许是乐极生悲,WiMAX自2008年伊始就流年不利。在2008年3月于泰国曼谷举行的WiMAX国际会议上,来自澳大利亚的第一批WiMAX运营商——Buzz Broadband旗下的Hervey Bay出人意料地宣布关闭WiMAX网络,该公司CEO Garth Freeman还严厉地批评了WiMAX,宣称它仍处于炒作阶段,只对新兴的或二流运营商才有吸引力——就在此前一年,同样的会议上,Freeman还对WiMAX赞不绝口。

“孟加拉国去年9月就发放了WiMAX,但直到现在运营商还在筹备期间。”胡铁君透露,目前亚洲地区除了印尼、越南和中国,其他国家基本都已经发放了WiMAX牌照。“但国际金融危机明显影响了投资商的信心,这对有意建设WiMAX网络的新运营商形成了很大的资金压力。”胡铁君表示,原有运营商目前的重点都放在CDMA和GSM原有网络的升级上,不愿意再投资WiMAX。

 在中国,不在牌照之列的移动WiMAX(802.16e)技术已经很少被提及。“这一直是个禁忌的话题。其中一个重要原因便是移动WiMAX在频段上与国家正在大力推广的TD标准有冲突。”业内人士表示,如果在国内使用移动WiMAX,将给本来就频段资源紧张的TD造成冲击。

“WiMAX在产业化的过程当中,首先受频率缺乏所困。”北京邮电大学教授曾剑秋表示,WiMAX的产业化急需解决频率资源欠缺的问题。目前,包括中国在内的许多国家,基本上都是在利用原有3.5GHz固定无线接入频率资源组网。而对于移动WiMAX所需的2.3GHz频段而言,具体如何分配还要等待国际电信联盟(ITU)的进一步讨论。因此,移动WiMAX面临着没有足够频率可用的问题,因而也就很难吸引主流运营商的参与。

 而同一时间,设备商和终端商也纷纷结束了与WiMAX的“蜜月期”。在今年年初,WiMAX市场曾一度跌至谷底。1月,北电网络宣布放弃WiMAX业务; 阿尔卡特朗讯开始削减在WiMAX上的投入; 诺基亚停止生产惟一支持WiMAX的终端产品N810手机WiMAX版; 摩托罗拉虽称仍坚持WiMAX发展,但也表示同时会在LTE(Long Term Evolution)方面发力; 甚至连WiMAX最大的支持者英特尔也宣布,将削减对WiMAX主流运营商——美国运营商Clearwire的投资。

“WiMAX不具备大规模组网能力、终端环节薄弱、组网成本高、运营风险大……这些因素决定了其并不适合广域的连续覆盖,不适合用于构建‘全程全网’。”业内人士表示,与在全球应用了数十年、积累了丰富运营经验的蜂窝移动通信技术相比,WiMAX显然不具备平等竞争的条件。

 退而求其次

颇具讽刺意义的是,WiMAX刚刚出现时,就以遥遥领先的技术优势——数据传输速率数倍于其他三大3G标准,甚至达到了4G技术的性能——这对当时尚处于3G、3.5G发展阶段的蜂窝移动通信造成了巨大的刺激。在WiMAX的带动下,LTE随之出现。

但目前,LTE技术也得到了沃达丰和中国移动等数家全球顶级运营商的支持;而WiMAX则受制于产业价值链尚不完善,终端、芯片、应用等发展停滞,大规模商用迟迟难以落地。

“WiMAX 的成功之处是与3G之间的互补。”现在,WiMAX论坛副主席Mohammad说起WiMAX,已经不再将其放在其余3G标准的对立面了。“国际主流运营商提供蜂窝网络的语音和数据服务,并正在向LTE方向演进,WiMAX可以在无线宽带接入部分提供更大的带宽,支持数据业务。”

 这种观点,其实是WiMAX产业阵营对自身定位的回归。作为一项诞生于IT业的技术,WiMAX发展初期尽管目标明确,但却因为产业化缓慢,无法与其他3G技术真正站在同一起跑线上展开较量。对此,WiMAX开始退而求其次地自称为3G“补充”,立足于提供宽带无线接入。

但是,WiMAX并不甘于扮演3G“补充”这一角色。由于拥有领先于其他3G标准的数据传输速率这一强项,WiMAX自认为具备与WCDMA、CDMA2000以及TD-SCDMA相抗衡的砝码。既然优于3G技术,为何不与其展开竞争呢?于是,WiMAX经历了从自称3G的“补充”到跻身3G标准行列的转变。2007年10月19日,国际电信联盟(ITU)决定将WiMAX纳入3G标准系列中,促使WiMAX“名正言顺”地踏上了改变全球移动通信产业格局的梦想之路。

“WiMAX已经显示出代替3G的潜力,它将成为4G的核心技术,预计2008年会大量地‘开花结果’。”时任北电大中华区的主管吴振生曾这样表示。为了将最大的精力集中于WiMAX,2006年北电甚至选择了剥离3G业务——这个错误的决策,为今年1月北电的最终破产埋下了祸根。

现在,从运营到设备、终端制造,有关WiMAX的坏消息几乎涵盖了整个产业链,WiMAX陷入了前所未有的困境之中。在发达市场,HSDPA的繁荣挤压了WiMAX的生存空间,LTE的加速发展更关闭了WiMAX的机会之窗。

 严峻的现实令WiMAX阵营不得不选择回归理性。现在,Mohammad更愿意把WiMAX称做是“和3G之间没有任何竞争”的技术。他表示,WiMAX论坛有意和各个国际组织进行合作,包括Wi-Fi联盟、3G的一些组织以及一些TD- SCDMA组织,希望能够找到新的业务和新的应用,WiMAX并不是和3G或LTE形成竞争关系。

新兴市场 成救命稻草

这种理性不仅表现在了对自身角色的定位上,也体现在了对市场的重新认识上。与其停止在发达市场与蜂窝移动通信的正面较量,不如转战发展中国家和新兴市场——这已经成为了时下WiMAX产业公认的成功的最可行路径。

市场调研机构Maravedis近日发布的报告佐证了这一思路。报告认为,在 2009年~2010年期间,WiMAX阵营将面临经济压力,许多新兴移动运营商对WiMAX的资本投资将会放缓,其中包括3.5GHz频段的大多数运营商,他们会将主要精力放在最有利可图的市场部分——寻找可靠性连接的企业客户。但“尽管受到投资方面的困扰,新兴市场仍将是驱动WiMAX增长的核心,许多厂商认为拉丁美洲和亚洲是最具吸引力的地区。”

“到2012年,WiMAX大部分用户都将来自新兴市场。”近日,市场分析机构Pyramid Research分析师Ozgur Aytar也发表了类似言论; 国内一家设备商中层也坦承,WiMAX的技术特点决定了其市场,最近,印度和非洲好几个运营商都在投入WiMAX项目建设。

目前,在WiMAX阵营对重点市场区域的划分中,亚洲、欧洲地区居于领先,其中又以东欧、东南亚等新兴国家最为积极; 美洲部分则为拉丁美洲的巴西、委内瑞拉、哥伦比亚等发展中国家; 而中东及非洲目前的发展也相当迅速,特别是沙特阿拉伯、巴林、科威特等产油国家,挟经济起飞之需求,对于无线宽带服务也特别殷切。

WiMAX在这些新兴市场得以发展,很大程度上取决于新兴市场的3G发展比较薄弱,而其作为3G标准之一,避免了类似在中国WiMAX与TD频谱相争的现象; 另外,由于WiMAX技术在网络部署上,成本优于DSL与光纤,在经济落后的国家更具成本竞争优势,使这些国家有机会实现高速、价格合理的连接服务。

这也给设备厂商提供了不小的机会。近日,三星电子获得了沙特阿拉伯通讯联合公司价值3.75亿沙特里亚尔的WiMAX网络合同,约合1亿美元,该无线宽带网将成为中东当地此类网络中规模最大的一个网络; 在非洲的毛利塔尼亚,运营商Chinguitel选择中兴通讯作为其核心网络设备的惟一供应商,共同建设首张移动WiMAX商用网络。

至于在中国的市场机会,北京邮电大学教授吕廷杰则认为,中国也有发展WiMAX的空间和必要性。“我国大部分民众分散在乡村,这些地方如果利用光纤覆盖并不经济,而使用无线技术最好的选择就是WiMAX,这跟TD-SCDMA也没有什么冲突。”在他看来,2009年宽带用户接入网有两个趋势: 一个是光纤到户,另一个是WiMAX,应该找出最经济的发展道路、最合理的结构去推广和应用。

 现实情况下,WiMAX在中国也已经有所发展。“WiMAX中国”官方网站上的最新消息显示,宁夏原州区开展农村信息化扶贫工作,已经在全区11个乡镇193个行政村全部建成了信息服务站,71个行政村接入了IPTV宽带网络,3个行政村接入了WiMAX无线宽带,119个村采用了450MHz无线网络。

“但不难发现的是,WiMAX在这些新兴市场承担的大多是DSL的‘替代物’角色,所提供的大多只是简单的网络连接服务,而这种服务,即使在美国等发达国家也并不完善。”业内人士表示,由于目前已经商用的大部分WiMAX网络都是基于固定式WiMAX而非移动式WiMAX。因此,WiMAX在这些市场是为了取代固网而存在的,竞争技术也是固网,而非LTE。

不过即便如此,对DSL等固定宽带接入技术进行替代也是一块诱人的蛋糕。市场研究公司Juniper就表示,到2013年,全球由DSL提供的宽带服务将有12%被WiMAX所取代,远东地区将作为领导者而贡献全球1/5的WiMAX用户。

名词解释

 WiMAX

 WiMAX(又称IEEE 802.16标准)是一项基于标准的技术,主要用在城市型局域网路。由WiMAX论坛提出并于2001年6月成形。它可提供最后一公里无线宽带接入,作为电缆和DSL之外的选择。根据是否支持移动特性,IEEE 802.16标准可以分为固定宽带无线接入空中接口标准和移动宽带无线接入空中接口标准,其中802.16a、802.16d属于固定无线接入空中接口标准,而802.16e属于移动宽带无线接入空中接口标准。

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