科工力量:收购“苹果抛弃的公司”,中资当了接盘侠?

2017年09月26日 10:09    eechina
关键词: GPU , Imagination
日前,Imagination Technologies正式宣布,同意有中资背景的Canyon Bridge提出的收购要约。Canyon Bridge将以5.5亿英镑收购Imagination Technologies。在被苹果抛弃之后,Imagination Technologies终于找到了扭转困局的出路。而将MIPS剥离Imagination Technologies,恐怕是为了减少美国政府出手干涉的可能性,避免重复中资收购德国爱思强的覆辙。

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英国金融时报报道

苹果的抛弃只是加速了Imagination Technologies的衰落

虽然有媒体将Imagination Technologies不得不卖身归咎于苹果的抛弃。但实际上,Imagination Technologies走下坡路是大势所趋,苹果在数月前宣布将在2年内放弃Imagination Technologies的GPU只不过加速了Imagination Technologies的衰落。

Imagination Technologies在桌面显卡上败北之后转战移动GPU,并一度占据移动GPU IP授权市场的一半左右市场份额,Intel、苹果、联发科、三星、展讯等公司都先后使用过PowerVR GPU。而在同时期,桌面GPU上实力强劲的英伟达只有2.5%的市场份额。

在GPU业务开展的如火如荼之后,Imagination Technologies公司雄心勃勃,开始扩张业务,不仅在2013年以1亿美元收购了MIPS公司,使Imagination Technologies成为既掌握PowerVR GPU,又掌握MIPS CPU的公司。加上Imagination Technologies收购了一些欧美中小规模公司,其员工人数也迅速膨胀到1400余人。

既掌握CPU又掌握GPU,听着是不是很熟悉?像Intel、ARM这样的芯片巨头,都同时掌握着CPU和GPU的技术。即便是国内龙芯这样仅仅400人的公司,也在做自己的GPU和芯片组。毕竟对于真正有理想的IC设计巨头而言,掌握CPU、GPU和芯片组(仅指桌面场景)的相关技术是至关重要的一步。

然而在WIntel体系和AA体系大势已成的背景下,Imagination Technologies作为一家规模不大的商业公司,仅仅靠自身的力量不可能把MIPS发扬光大,MIPS CPU在Imagination Technologies手中发展非常有限,以至于在性能上被国内龙芯设计的CPU反超。

在MIPS CPU的业务打不开的同时,Imagination Technologies的主业GPU也遭遇困境。在ARM拥有Mali GPU之后,ARM为了拓展Mali GPU的市场份额,采取了类似高通“买基带送SoC”的商业策略——只要购买ARM的CPU核授权,那么再购买GPU核授权可以获得一定的折扣,这种模式也被戏称为“买CPU,送GPU”。

在早些年,ARM的Mali GPU虽然在绝对性能上不如Imagination Technologies的PowerVR GPU,但胜在便宜,而且对于大多数应用场景来说,性能也是够用的。这就使越来越多的手机芯片设计公司选择了ARM的Mali。毕竟追求极致性能的用户只是极少数。何况PowerVR GPU虽然有较强的性能和较好的性能功耗比,但却要付出芯片面积相对大一些的代价,这样一来,就增加了芯片的成本。

这使Imagination Technologies的GPU业务每况愈下,在主要手机芯片厂商中,只有苹果一直购买PowerVR GPU,其他厂商诸如华为、展讯、三星等不是全部采用Mali GPU,就是只在少数芯片上搭载PowerVR GPU。也正是这种转变,苹果公司的专利授权费用才能达到Imagination Technologies年营业收入的一半。

Imagination Technologies公司走下坡路的根本原因在于扩张不当+主营业务收到冲击,苹果公司在其中仅仅是扮演了“催化剂”的角色。其实,在苹果宣布2年内停用Imagination Technologies公司的GPU之前,Imagination Technologies就遭遇了经营困难。在2016年,Imagination Technologies公司遭遇了历史上最大的亏损,不得不裁员200人,削减人力成本来填平亏损6150万英镑的大坑。

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2015年的时候,Imagination的PowerVR系列依然极有竞争力(图:手机GPU和CPU)

苹果挖空并不客观 中资也非接盘侠

有媒体以至少已经有25位原Imagination Technologies公司的研发人员跳槽去了苹果的事件,称“Imagination的人才已经趋于被挖空”的说法并不严谨。毕竟Imagination Technologies作为一家拥有上千名员工的公司,损失几十名技术人才虽然会对其造成影响,还不至于到被挖空的地步。

苹果在其发布会上宣布A11采用了苹果自己研发的GPU,国内诸多媒体对此予以不加证实的争相报道,一些网络媒体对苹果自研GPU的惊叹赞美更是溢于言表。但其实,这是有较大水分的。国外网友根据流出来的代码发现,所谓苹果自己研发的GPU,其实是以Imagination Technologies的GPU稍做修改的产品。

正如一位从事自主基础软硬件研发的程序员介绍:“虽然自主CPU性能一般,配套的操作系统也存在这样或那样的BUG,但发现问题、解决问题是事物发展的正常状态。如果一款自主CPU在短时间就冒出来,性能牛逼且非常稳定可靠,软件生态齐全兼容性好,那么大家就应该对这款自主CPU的自主性饱以怀疑的眼光去审视”。

类似的逻辑可以套用到苹果A11处理器的GPU上。毕竟高性能GPU的技术门槛并不低,芯片巨头Intel在上世纪90年代就开始做GPU,但其GPU性能也是在Intel入股Imagination Technologies之后才得以快速提升。如果从零开始,那么拿出的一款GPU将会是性能有限,而且兼容性也比较一般的产品,比如国内景嘉微电子的GPU。

而根据网络上曝光的跑分数据,苹果一出手就是高性能GPU,而且能获得与PowerVR GPU同档次的兼容性,那么就极有可能是站在巨人的肩膀上。正如国内兆芯的GPU站在S3 Graphics的肩膀上,以S3 Graphics的技术做底子开发机顶盒使用的GPU。
必须说明的是,这种修改是具有持续发展可能性的,几年之后苹果很有可能以Imagination Technologies技术为基础,开发出自己的GPU。

在媒体报道中称:“公司股价一夜之间下跌超7成。在此存亡之际、危难之秋,中国的私人资本Canyon Bridge出手5.5亿英镑(约49亿元人民币)收购了Imagination Technologies。根据周五最新的股价计算,此次收购的溢价约为42%”。

这种表述很容易使网友误认为中国又一次成为无畏接盘侠,当了冤大头。其实就从商业上讲,这笔交易也是比较划算的。在苹果宣布在2年内停用Imagination Technologies公司的GPU之后,Imagination Technologies的股价暴跌69%,一度不足2.5亿英镑。但Imagination Technologies公司的市值最高时候曾经达到10多亿英镑,以5.5亿英镑收购Imagination Technologies并不算亏本。

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Imagination股价,在被苹果“抛弃”之后被“腰斩”(图:CNBC)

而且Imagination Technologies的GPU技术还是非常不错的,Imagination Technologies的PowerVR GPU的性能是有目共睹的。不仅苹果始终使用PowerVR GPU,联发科、展讯一般也在定位相对中高端的手机芯片上搭载PowerVR GPU,比如展讯的SC9861G-IA,联发科的X30。而在定位相对中低端的手机芯片上搭载Mali GPU,比如展讯SC9832和联发科MT6755。Imagination Technologies在移动GPU市场中失利更多是因为商业因素,而非技术因素。

结语

传闻中有中资背景的私募基金Canyon Bridge收购Imagination Technologies的最大意义,就是使中国具有了获得Imagination Technologies GPU技术的可能性。使国内企业可以和苹果一样,站在Imagination Technologies的肩膀上发展自己的GPU,而且这种发展比苹果更加名正言顺。这对于国内PC和手机行业而言都颇具意义。

Imagination Technologies作为老牌GPU设计公司,其技术团队的研发能力是国内团队所不具备的,其所拥有的专利能够有效遏制未来专利流氓提起诉讼。将MIPS CPU分割出售,主要是为了Imagination Technologies避免收购案被美国否决,毕竟MIPS虽然每况愈下,但依旧具备构建MIPS+Liunx与X86+window分庭抗礼的可能性,对于高举贸易保护主义的特朗普政府而言,在当今这个时刻,中资还是很难成功收购MIPS的。

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